CIFF 2021: Oscar Micheaux—The Superhero of Black Cinema, Punch 9 for Harold Washington, Love Charlie: The Rise and Fall of Chef Charlie Trotter

Filmskaberen Oscar Micheaux, Chicagos tidligere borgmester Harold Washington og den kendte kok Charlie Trotter har tre ting til fælles. For det første kommer de alle fra den store delstat Illinois. For det andet ville alle tre fortsætte med at blive ægte banebrydende inden for deres respektive ekspertiseområder. Endelig er hver enkelt genstand for en dokumentar, der spilles på dette års Chicago International Film Festival. De fortæller hver især fascinerende historier om individer, hvis betydning overskrider almindelige grænser.

Af de tre er det navn, der måske ikke umiddelbart registreres for meget af den brede offentlighed, Micheauxs men som Francesco Zippel ’s 'Oscar Micheaux - Superhelten fra sort filmproduktion' viser tydeligt, at han var en mand med et liv og en karriere, der var så forbløffende, at det ikke kun er eminent værdig til dokumentarbehandling, men hvis nogen forsøgte at pitche det som et manuskript, er der en meget god chance for, at det kan blive afvist på grundlag af, at hans historie var simpelthen for god til at være troværdig. Micheaux, der blev født i byen Metropolis i 1884, voksede op på en gård og kom til sidst til Chicago, hvor han sikrede sig et job på jernbanerne som Pullman-portør, en stilling, der tilbød ham en anstændig løn og chancen for at rejse og rejse. interagere med mennesker, han måske ellers ikke ville have mødt. Han brugte derefter sine opsparinger til at købe noget jord i South Dakota, som han arbejdede som husmand. Han tog sine erfaringer som husmand og gjorde dem til en række romaner, som han udgav og solgte sig selv til stor succes. Hans tredje roman, Husmand (1918), ville tiltrække en filmproducents opmærksomhed, men da han ikke var i stand til at sikre den mængde kontrol over sit materiale, som han ønskede, afviste Micheaux det og valgte at lave filmen selv ved at bruge forbindelser, han lavede som en portør og salg af aktier fra det produktionsselskab, han stiftede for at finansiere det. Dette ville sætte gang i en filmkarriere, der ville bestå af mere end 40 film (inklusive 'Within Our Gates' [1920], en blæret modsætning til 'The Birth of a Nation' og 'Body and Soul' [1925], som markerede filmdebuten af ​​Paul Robeson, og som ville blive navngivet til National Film Registry i 2019), der strækker sig indtil et par år før hans bortgang i 1951 og gør ham, med filmforskeren Jacqueline Stewarts ord, til 'den vigtigste sorte filmskaber, som nogensinde har levet.'

Stewart er en af ​​en række nutidige stemmer på hånden, der attesterer vigtigheden af ​​Micheaux og hans arbejde, lige fra akademikere til de afdøde filmskabere John Singleton , Haskell Wexler og Melvin van Peebles, sammen med arkivmateriale og klip fra en række af hans overlevende film. Indrømmet, nogle af disse klip kan komme til at virke lidt opstyltede og akavede (især dem, der blev lavet efter skiftet fra lydløs til talkies, gjorde det sværere at overse tvivlsomt skuespil), men når man tænker på, at han lavede disse langt uden for Hollywood-systemet på budgetter, der velgørende kunne kaldes skoen, fremkalder de en vis fascination. Filmkritiker J. Hoberman skrev engang et stykke, der sammenlignede Micheaux med Ed Wood, og selvom jeg er uenig i den vurdering, demonstrerede de begge et brændende ønske om at skabe biograf, der kunne opdages på trods af deres respektive værkers slidte træk. Endnu vigtigere er det, at Micheauxs arbejde også demonstrerede en stærk social samvittighed, som ikke kunne benægtes - selv et tilsyneladende uskadeligt retssalsdrama som 'Murder in Harlem' (1935) var inspireret af den berygtede retssag i 1913 mod Leo Frank for mordet på Mary Phagan, og en film som 'Krop og sjæl' fremkalder en betydelig mængde kraft den dag i dag. Selvom den aldrig er helt så banebrydende som Micheaux's værker, er Zippels film ikke desto mindre en fascinerende påmindelse om en stort set ubesunget del af amerikansk biografhistorie og burde lade de fleste seere længsel efter at udforske hans værk selv.

Navnet på Harold Washington, på den anden side, fortsætter med at have resonans hos mange mennesker. Og som det afsløres i Joe Winston ’s 'Punch 9 for Harold Washington,' der var et tidspunkt, hvor det virkede, som om verdens øjne var rettet mod Chicago i de første måneder af 1983, da den tidligere kongresmedlem chokerede det politiske etablissement ved at blive byens første afroamerikanske borgmester, en forestilling om, at selv på det relativt sen dato var tilsyneladende utænkelig for mange mennesker. Som filmen viser, lykkedes det ham at udføre denne opgave ved at drage fordel af den omvæltning, som den mangeårige borgmester Richard J. Daleys død i 1976 efterlod, efterfølgeren Michael Bilandics manglende evne til at håndtere Chicago Blizzard i 1979 og skuffelsen over hans efterfølger, Jane Byrne. Valget blev til en bitter kamp, ​​da republikanerne, for ikke at nævne en række højtstående demokrater, frygtede deres mulige tab af magt til Washington-koalitionen, støttede Bernard Epton, der førte en kampagne så grim og racebelastet, at i en af i filmens nuværende interviews, græder hans søn praktisk talt ved mindet om den rene grimhed på skærmen.

I stedet for at tjene som en fuld dokumentar om Washingtons liv, afsætter 'Punch 9 for Harold Washington' det meste af sin første halvdel til en genfortælling af valget i 1983 og resten til hans tumultariske embedsperiode, som sluttede for tidligt, da han døde af en massiv hjerteanfald få måneder efter hans genvalg i 1987, og som så ham i konstant konflikt med de samme etablissementspolitikere fra hans eget parti, som forsøgte at forhindre ham i at blive valgt i første omgang. Som et barn med stor interesse for politik husker jeg, at jeg med stor fascination så dramaet omkring kampagnen i 1983 og så 'Punch 9' bragte disse minder tilbage i en sådan grad, at jeg endda kunne huske at have set nogle af begivenhederne og nyhedsrapporter fanget i arkivmaterialet, såsom den primære debat mellem Washington, Byrne og ikke-helt-arvingen-tilsyneladende Richard M. Daley, der ofte betragtes som vendepunktet for hans kampagne, da de først fandt sted. Filmen gør sig også umage med at påpege parallellerne mellem de vanskeligheder, Washington stod over for i både sine kampagner og embedsperiode med dem, som han stødte på. Barack Obama i løbet af at blive den første afroamerikanske præsident (og faktisk er der endda et foto vist, hvor Washington arbejder med endnu et rum med Obama stående i baggrunden og observere det hele). Ud over det uheldige fravær af uddrag fra 'Council Wars', den hylende morsomme serie af sketches skrevet og fremført af den lokale komiker/radiovært Aaron Freeman, der på glimrende vis filtrerede de igangværende byrådskampe gennem skabelonen for ' Star wars ”-film, er “Punch 9 for Harold Washington” omtrent lige så komplet af en betænkning af dette betydningsfulde kapitel i Chicagos historie, som man kunne håbe på at se, og en, som du ikke behøver at være en politisk junkie for at værdsætte.

Washingtons arv, selv uden dokumentaren, er ret sikker, men med hendes film, 'Love, Charlie: The Rise and Fall of Chef Charlie Trotter,' instruktør Rebecca Halpern befinder sig i den position, at hun argumenterer for en person, der tydeligvis var faldet fra deres prestigeposition på grund af en kombination af skiftende tider og en arv, der ville blive mere og mere kompliceret i hans senere år, hvilket førte til hans alt for tidlige død i 2013. Ved hjælp af et skatkammer af arkivfotos, hjemmefilm og videoer sammen med interviews med venner, kolleger og kære følger filmen Trotter fra hans tidligste dage med at arbejde på steder som Ground Round og derefter videre til lidt mere prestigefyldte stillinger i køkkener i Californien og Florida, før han vendte hjem til Chicago i 1987 for at åbne sit eget bud på en gourmetrestaurant. Da han aldrig havde drevet sit eget køkken før dette, løftede et sådant træk øjenbrynene for det kulinariske etablissement, ligesom det dengang nye koncept med at give spisende gæster en 10-retters 'smagningsmenu', der ændrede sig regelmæssigt i stedet for at fokusere på én ting. . Men fra det øjeblik Charlie Trotter's åbnede, var det en stor succes, der fik folk fra hele verden til at spise og ville gøre Trotter så berømt, at han endda ville spille sig selv i en cameo-rolle i hittet Julia Roberts filmen 'Min bedste vens bryllup'.

Som filmen afslører, var den overdrevne version af ham selv, som han spillede i den film ('Jeg slår hele din familie ihjel, hvis du ikke forstår det her!') kun noget af en overdrivelse - hans arbejdsnarkoman og brændende temperament ville skabe kaos på venskaber og et par ægteskaber, og da en række af hans arbejdere vandt en gruppesag i 2003 over ubetalte lønninger, viste han sig at være hævngerrig over for enhver, der tog pengene. I kølvandet på lukningen af ​​hans restaurant i 2012 fandt han, at hans omdømme var plettet gennem så mærkelige og vidt rapporterede hændelser som at sælge en forfalsket flaske vin på .000 og forstyrre et efterskoleprogram, der blev afholdt på den tidligere restaurant. Han led også af betydelige helbredsproblemer - da han døde, blandede de to ting sig i hovedet på mange, som følte, at der var mere bag hans død, end der blev rapporteret på det tidspunkt.

'Love, Charlie' har to ting, der modarbejder sig. For det første er det den seneste i en lang række af dokumentarfilm med kulinarisk tema, der er kommet ned i de sidste par år - så mange, at en række af de berømte medkokke, der er udstillet, og som tilbyder observationer af Trotters arbejde og indflydelse, har været emnerne for deres egne film – og seere, der ikke allerede ser Food Network på en 24-timers loop, kan finde på at blive en smule trætte af den særlige undergenre på dette tidspunkt. For en anden er dette måske ikke det rigtige tidspunkt at tilbyde noget, der fjernt ligner en undskyldning for dårlig opførsel fra en rig og magtfuld mand mod sine ansatte, især når det indebærer, at de får rimeligt betalt for deres indsats. Ud over det gør filmen dog et godt stykke arbejde med at vise, hvordan Trotter og hans innovationer hjalp med at bygge bro mellem folk som Julia Child, der var en afgørende indflydelse på at bringe gourmetmadlavning til masserne ved at fjerne mysteriet ud af det. (som Trotter berømt ville bygge videre på ved at tilbyde et bord til kunderne midt i sit travle køkken, som uden tvivl blev det hotteste bord i Chicago siden Booth One i Pump Room) og beboerne, der i øjeblikket bor i Food Network. Det giver også noget tiltrængt oplysning om den mærkelige adfærd i hans senere år og alvoren af ​​de medicinske problemer, som han forsøgte at holde hemmeligt. Af disse grunde er 'Love, Charlie' et kig værd - bare sørg for at give dig tid bagefter for at få noget at spise, for du vil næsten helt sikkert være lidt pjattet.

Alle tre film vil blive vist via personlige og virtuelle visninger. For mere information om disse og andre film, der vises på den 57. Chicago International Film Festival, inklusive visningstider, lokationer, tilgængelighed af billetter og Virtual Cinema-adgang, gå til festivalens hjemmeside på www.chicagofilmfestival.com eller ring til dem på (312)332-3456.